NASA開箱小行星樣本 富含碳與水 助解開「播種」地球生命起源之謎

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美國太空總署(NASA)日前收穫迄今最大的小行星樣本,10月11日正式對外「開箱」,科學家發現這些來自小行星貝努的土壤,發現其中富含構成地球生命基礎的碳,按重量計算接近5%,此外還在類似黏土的礦物中發現水分子。NASA署長尼爾森(Bill Nelson)表示,結果令人驚訝,照片顯示當小行星土壤吸入儲存罐時,底部留下了鬆散的炭色小岩石和灰塵;科學家也指出其中的碳與有機物。

初步分析可能進一步支持某種假設,也就是早期撞擊地球的彗星、小行星及隕石等,為地球「播種」、帶來了原始生命的成分。與其他小行星一樣,貝努是早期太陽系的遺跡,其化學和礦物質自45億年前形成以來,幾乎沒有變化,因此它掌握著諸如地球等類地行星起源和發展的線索。

貝努1999年被發現,是富含碳的小型天體,由鬆散的岩石集合而成,類似瓦礫堆,直徑約500公尺。經過7年的旅程,樣本才成功送回地球,樣本達250克重,遠高於科學家希望收集的最低重量60克。NASA接下來將對更遙遠的「靈神星」(Psyche)展開探索,其富含金屬,也是太陽系中已知最大的金屬物體。